Xbox 将启动客厅革命?

原文出处: ifanr

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如果把 Xbox 看作机顶盒,那么它是市占率最高的机顶盒,而 Xbox Live 作为视频内容的分发中心,其市场份额也不可小视。拥有这样有利的市场地位,微软再次重温“维纳斯”计划的遗梦,改造我们的客厅。

之前,负责美国卫星电视服务 DirecTV 国际拓展业务,担任过 Sony Digital Media 总裁的行业老兵 Gary Myer 指出,变革电视是比想象中要更复杂的事情,因为涉及到内容供应方、分销商和设备厂商三方面的同时改变。只是一方改变,另两方不配合,没办法开启变局。

那么,微软最新的客厅产品 Xbox One 能否充当撬动整个电视市场的支点呢?The Verge 采访了几名 Xbox 人,分别是 Xbox One 产品主管 Marc Whitten、Xbox TV 主管 Ben Smith、Xbox One 平台工程经理 Jeff Henshaw 以及 Xbox 开发主管 Boyd Multerer、Kinect 产品主管 Kareem Choudhry——基本上和 Xbox One 这个产品、平台相关的高管都汇聚一堂。他们说,Xbox One 将是一项时间跨度为十年的计划。

所有娱乐活动都在一个地方完成

Whitten 说,“客厅是个特殊的地方,不仅仅是一个在电视机下塞一台电脑。我们希望所有你的娱乐活动聚合在一个地方。”Xbox One 劫持了电视机的启动画面,只要一打开电视,就是 Xbox One 的系统界面,而原本电视机的功能,就成为 Xbox One 的一个功能子集。

换言之,Xbox One 同时提供了三种娱乐方式,在线视频、电视视频、游戏机游戏,这些娱乐功能,都能体现在 Xbox One 的系统界面。Whitten 强调,这是业界首次将所有的娱乐方式都集中在一个界面里。

实际上,微软对 Xbox 的产品定义正悄然发生着变化。Smith 说,“我真这么认为,这一代游戏机的主要用户,将从‘游戏玩家’转变为‘每一个在屋子里坐着的人’。这是十分大的演化。”

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向电视进攻

五年前,在微软决定为 Xbox 360 增加 Netflix 的时候,Smith 和 Whitten 曾有过一场关于 Xbox 潜力的深入讨论,这么做之后,Xbox 360 就可以从地下室、起居间里搬出来,放在客厅。而现在,Xbox 已经成为主要的娱乐设备,下一个目标将是直接取代电视。

Smith 说,“如果你打算成为客厅中的灵魂,就得真的拥有极棒的电视体验。否则就被用户抛弃。”

以往由运营商所提供的电视盒子,功能上已经严重跟不上时代的发展。新一代视频服务,比如 Netflix、Hulu 开始用个性化推荐算法构建新的电视用户体验;Twitter 也将目光投向电视,做基于电视的分享业务。新的视频服务兴起,已然威胁基于过去的成功者。以出租 DVD 电影、录像带为主要业务的 Blockbuster,最近宣布关闭 300 多家门店。

但是,如前文所提,电视的生态十分复杂,微软也不可能一个一个地与不同的电视运营商谈判,除了时代华纳、Comcast 以外,美国本土还有几百家本地电视运营商。Whitten 说,“对于消费者来说,电视的科技图谱仍非常复杂。实际上,我并不相信存在一种统一的方案。”

因此 Xbox One 所提供的解决方案是,不与电视机直接整合,而是绑架它的操作系统——以前是机顶盒和 Xbox 分别插到电视机上,现在则是先让机顶盒插在 Xbox One 上,然后 Xbox One 在插在电视机上。微软通过这样的方式来实现两者功能之间的融合。

不过,Xbox One Guide 仍是在迷雾当中,它会让 Xbox One 有“应用频道”这样的栏目,列出 Hulu、Netflix 之类的视频服务,还有 NBC、HBO 等电视台,而且还能允许我通过语音指令来转换频道。Smith 说,“我们为家庭中的其他成员而设计 One Guide 功能,这样家中的次一级用户也能够使用游戏机进行主要的娱乐活动,而且增加其它服务的使用率,比如说 Skype。”

当然,实际上要实现 One Guide 功能,也需要一些 Hack 手段,毕竟传统机顶盒并不认识 Xbox One。因此,开发人员为了实现游戏机与机顶盒之间的沟通,让 Xbox One 模拟红外遥控指令,改变电视频道、音量大小等等。不过,这个方法也不是万能,比如说 Xbox One 无法命令机顶盒录像、点播等等。

这个做法其实并非第一次运用,已经被公司关闭的 WebTV,也尝试了这样的方法。Whitten 说,“我希望人们继续维持与他们的运营商之间的关系。”

不过,这样做真的不会令用户感到混淆吗?看样子 Whitten 并不担心,“我认为,机顶盒插在机器上的时候会变得非常酷,突然间那些没见过的有趣的新功能出现了,比如说用 Skype 打一个电话。”此外,Xbox One 设计使用寿命是十年,它会呆在我们的客厅里,用时间来改变我们在客厅里的行为。

一个盒子,三个平台

Multerer 认为 Xbox 360 与 Xbox One 处于完全不同的时代。Xbox 360 的玩家所做的,就是玩游戏而已。但 Xbox One 就不一样了,智能手机、平板电脑,用户已经习惯了同一段时间同时处理不同的任务。这种用户需求,也导致了系统架构的变动。

为了能够应对游戏性能的需求,又应对玩家对应用的需求,Multerer 和团队决定,在 Xbox One 上运行两个系统。一个充满先进的游戏机特性,用来运行游戏,另一个则是 Windows 8,应用的另一边。

当然,为了电视机屏幕,团队对这个 Windows 8 进行了改造,重新加了一个外壳,让它变得更加以游戏为中心,而且能够与 Kinect 配合。对于 Xbox One 来说,添加一个桌面操作系统,意味着它能够借助 Windows 应用开发者的力量。Multerer 说,“如果你知道如何为 Windows 编写应用,那么你也知道如何为 Xbox One 开发应用。”

Xbox One 有意思地方还在于,它有一个名为“hypervisor”的系统层,来管理系统资源,让用户平滑在游戏、应用、电视三个平台之间切换。为能够实现系统架构的目标,Multerer 找到最重磅的人来帮忙:David Cutler,已经 71 岁高龄的传奇微软高级技术专家,他于 1975 年开发了 VMS(虚拟机),后来成为 Windows NT 的系统架构师。

结果是 Xbox One 的确完成了貌似不可能的任务,加载游戏的速度十分之快,几乎不需等待。而对于玩家而言,他们完完全全不必关心到底 Xbox One 的运作原理。

Xbox One 所搭配的新一代 Kinect 将是新一代交互的核心。它搭载了分辨率为 1080p 的摄像头,能够在完全黑暗的条件下工作,可以感知人的心率,可以辨认人的体征从而作为登陆的手段。它能够辨识房子里,有谁在说话,即便将游戏的声音开到最大;它还可以认出你将游戏手柄交给了别人,从而自动改变游戏设定;此外,当你在用 Skype 视频聊天的时候,还可以自动追踪你的位置。

语音指令的改进也是新 Kinect 的亮点。在新游戏 Kinect Sports Rivals,我们可以用语音指令来控制游戏——这会是相当大的变化。

最后,谈及 Xbox One 的未来,Multerer 说,“从现在开始往后十年,Xbox One 将变得和现在完全不一样。我无法预测,到底它将如何改变。因此我们扣减了一个环境,去鼓励这种变化,而我发现这十分让人兴奋。”

Choudhry 说,“当我们发布 Xbox One,这不是终止符,而只是刚刚开始。”



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